George Rodger, el foto-periodista que huyó de los horrores de la guerra.

George Rodger (1908 – 1995) fue, por naturaleza, un aventurero con un gran hambre de viajar. Su carácter infatigable lo llevó a pasar grandes periodos de tiempo fuera de su hogar, a menudo en exóticos parajes. Aunque se convirtió en fotógrafo casi por accidente, se convirtió por meritos propios en uno de los pioneros del fotoperiodismo de su generación durante los traumáticos años de la Segunda Guerra Mundial.

Rodger es bien conocido por sus fotografías del bombardeo aéreo de Londres, sus cruentas imágenes del campo de concentración de Bergen-Belsen y sus impactantes y novedosas  imágenes documentales de las tribus remotas africanas. Fue también uno del pequeño grupo de fundadores de la agencia Magnum y, aunque más reservado e introspectivo que sus famosos co-fundadores, fue respetado por todos ellos como un igual.

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Nacido en 1908 en una familia de ascendentes escoceses que se habían establecido en Cheshire, Rodger fue enviado a una larga lista de internados hasta acabar en el Colegio St. Bees en Cumbria.

De pequeño fue bastante rebelde, y mientras estaba en St. Bees, como broma, colocó un gran petardo debajo de la plataforma donde David Lloyd George y otros dignatarios debían de acudir a una entrega de premios. El petardo no explotó, pero Rodger fue acusado de lo que un periódico describió como un “intento de asesinato”. Su enfadado padre lo sacó del colegio antes de que pudiera realizar ningún examen.

En los años que siguieron, Rodger empezó trabajando en una granja de cerdos antes de enrolarse en la marina mercante como aprendiz de oficial en el SS Matra. Después de dos años se retiró de su puesto y se fue a vivir a América, trabajando en varios trabajos mal pagados en la construcción, granjas y fábricas. Allí permaneció por seis años antes de volver a Inglaterra y, en 1936, se encontró sorprendentemente trabajando como fotógrafo para la revista The Listener.

Rodger había estado haciendo fotos desde que tenía 15 años, pero no tenía experiencia de trabajo en estudio o de usar la cámara de placas marca Speed Graphic que le entregaron. Afortunadamente, su asistente tenía entrenamiento como fotógrafo y estuvo dispuesto a enseñarle. Sin embargo, no disfrutaba con el trabajo en el estudio y fue más feliz trabajando en su siguiente trabajo como fotógrafo asociado para la Agencia Black Star.

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Fotografió Londres durante el bombardeo aéreo (1940 – 41) y uno de sus ensayos fotográficos fue aceptado por la revista Life. “Cada bomba que caía dejaba horror, tragedia y lamento a su estela, pero dejé esas emociones a los chicos de la prensa de Fleet Street”, escribió más tarde. “Estaba más preocupado por la gente corriente de Londres y como ellos apechugaban con su nueva forma de vida – un registro de un valiente, imperturbable público”.

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Más tarde fue contratado por Life como corresponsal de guerra, viajando por 61 países y con asignaciones que incluían la liberación de Siria de las fuerzas del eje, la guerra en Bruma y la liberación de Paris. Durante el curso de este trabajo fue condecorado con 18 medallas por su valor.

El punto de inflexión en la carrera de Rodger vino cuando se convirtió en el primer fotógrafo presente en la liberación del campo de concentración de Bergen-Belsen en 1945. Años más tarde, en el libro “Dialogo con la Fotografía” de Paul Hill y Thomas Cooper (1979), Rodger rememoró sus sentimientos al fotografiar las víctimas del holocausto de Belsen y como esa experiencia le afectó profundamente.

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“No era tanto lo qué estaba fotografiando como lo que me sucedió en el proceso”, dijo. “Cuando descubrí que podía mirar al horror de Belsen (4.000 muertos y hambrientos desperdigados por los alrededores) y pensar únicamente en hacer una bonita composición fotográfica, supe que algo me pasaba y que debía de parar”.

Rodger después de un tiempo volvió a la fotografía, pero su trabajo cambió de dirección. Después de unirse a Henri Cartier-Bresson, Robert Capa y David Seymour en la creación de la Agencia Magnum Photo en 1947, cada uno de los miembros escogió las localizaciones que querían cubrir. Rodger escogió África y el Oriente Medio. En 1948 se embarcó en una épica travesía de dos años en Jeep en la que recorrió más de 28.000 millas.

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Durante ese viaje, encontró la remota tribu de los Nuba en el centro de Sudan en 1949 que estaba viviendo de la misma manera que lo habían hecho por generaciones y de la cual Rodger dijo no había sido influenciada por las costumbres occidentales. Continuo haciendo viajes a África y fotografió sus gentes y sus paisajes por casi 30 años, a menudo enviado por la revista National Geographic.

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Estas imágenes documentales, como el resto del trabajo de Rodger eran representaciones no pretenciosas de lo que veía y experimentaba. Como el editor del Picture Post Tom Hopkinson escribió en 1995, “El único ‘estilo’ del que George Rodger se preocupaba en un sentido fotográfico era de la verdad. Como resultado, sus imágenes tienen una calidad especial: son directas, sinceras, pero con una fuerte composición, a menudo tomadas a la suficiente distancia para mostrar a hombres y mujeres ocupados en sus quehaceres”.

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Rodger continuó volviendo a África hasta 1981, cuando hizo su último viaje para fotografiar a la tribu Masai en Kenia. Después de eso, se retiró a una relativa vida tranquila en la pequeña ciudad de Smarden en kent.

Poco antes de su muerte en 1995, pudo ver la publicación de su única biografía, Humanidad e Inhumanidad (Humanity and Inhumanity) y estuvo presente en una gran recopilación retrospectiva de su trabajo en la Barbican Art Gallery de Londres.

“Muchas de las imágenes de George Rodger contribuyen a nuestra memoria colectiva” escribió Henri Cartier-Bresson en 1994 en tributo a su amigo. “Pertenece a la gran tradición de exploradores y aventureros. Su trabajo es un testimonio que permanece a través del tiempo y el espacio”.

 

La sección de George Rodger en la página web de la Agencia Magnum incluye una breve biografía y una buena selección de su trabajo a lo largo de su carrera.

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