El tren de la libertad de Leica.

Leica es una de las marcas de más prestigio dentro de la fotografía. Sus cámaras son conocidas por su gran calidad óptica y su cuidado diseño. Fue una de las marcas pioneras en utilizar la película fotográfica de 35mm reduciendo enormemente en tamaño de las cámaras y posibilitando que los fotógrafos pudieran llevarla siempre consigo.  Esto, junto con su gran robustez, la hizo la preferida de grandes fotógrafos como Robert Capa, Cartier-Bresson, Elliot Erwitt, Eisenstädt o William Klein entre otros muchos.

Fue en 1869 cuando Ernst Leitz fundó una fábrica de microscopios, pero no fue hasta 1911 que su hijo Ernst Leitz II, queriendo diversificar su producción fichó al ingeniero Oskar Barnack que para entonces trabajaba para la empresa de material óptico Zeiss.

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Barnack estaba trabajando en un exposimetro para cámaras de cine cuando se le ocurrió la idea de que duplicando la longitud de la película  de cine podía obtener un negativo que podía valer para una cámara fotográfica. Fue así como fabricó una pequeña caja de metal con un objetivo de 50mm y un obturador de cortinilla que Ernst Leitz II se llevó en un viaje a Nueva York quedando encantando con el producto, patentándolo y fabricándolo en serie en 1924.

Cuando Adolf Hitler llega al poder en 1933 y empieza a poner en práctica sus ideas anti-judías, Ernst empieza a recibir llamadas de sus socios y amigos judíos pidiéndole ayuda para poder salir de Alemania. Como cristiano protestante convencido, ideó un plan para poder expatriar a tantos judíos como le fuera posible.

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En los años anteriores a la guerra, Alemania estaba necesitada de moneda extranjera, y el mayor mercado donde conseguirla era en Estados Unidos. Leica trabajaba en varios sistemas ópticos para telemetria teniendo fabricas en Francia, Inglaterra, Hong Kong y los Estados Unidos.

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Para sacar del país a los judíos amenazados, Ernst leitz les proporcionaba unos papeles falsos con identidad alemana y los enviaba a sus delegaciones en Estados Unidos con la categoría de trabajadores altamente cualificados. Una vez que llegaban a las oficinas de Manhattan se les proporcionaba una nueva identidad y un trabajo en la industria fotográfica. De esta manera llegaron a América diseñadores, escritores, técnicos de reparación y vendedores.

A cada judío que salía de Alemania Leitz les regalaba una de sus cámaras. Dado que estas cámaras eran muy apreciadas, siempre podían venderlas y conseguir una buena cantidad de dinero para poder iniciar una vida allí.

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El llamado Tren de la Libertad de Leica se mantuvo funcionando hasta 1939, cuando Alemania cerró sus fronteras después de invadir Polonia el 1 de Septiembre. Para entonces miles de judíos amenazados habían conseguido salir del país.

Aunque la familia Leitz gozaba de una buena posición en Alemania este hecho no impidió que tuvieran que sufrir por sus buenas acciones. Así Alfred Turk, un ejecutivo de alto nivel, fue encarcelado por ayudar a los judíos y solamente fue liberado después de que la familia pagara un alto soborno.

Elsie Khun-Leitz, la hija de Ernst Leitz, fue encarcelada por la GESTAPO al ser capturada en la frontera cuando estaba ayudando a escapar a unas mujeres judías hasta Suiza. Después de unos duros interrogatorios fue liberada. También estuvo bajo sospecha cuando en los años 40 intentó mejorar las condiciones laborales de 700 u 800 prisioneros ucranianos asignados a trabajar en la fabrica.

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Después de la guerra, Elsie recibió numerosos honores por sus esfuerzos humanitarios. Entre estos galardones figura el Officier d’Honneur del Palms Academique de Francia en 1965, y el Aristide Briand Medal de la Academia Europea Ianthe en los años 70.

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