David Douglas Duncan: el hombre que llevó a Nikon de Japón al mundo.

En 1950, el fotógrafo del cuerpo de combate de los Marines Americano, David Douglas Duncan, ganador de la medalla del Corazón Purpura entre otras condecoraciones, estaba trabajando como fotógrafo para la revista Life después de haber abandonado los marines con honores en 1946.

En ese verano de 1950, Duncan estaba trabajando en Japón fotografiando las artes japonesas con Jun Miki, un joven fotógrafo que trabajaba como freelance para la revista Life.

Una tarde, Jun Miki hizo un retrato a Duncan con un objetivo Nikkor 85mm f/2 montado sobre el cuerpo de una Leica IIIf. Duncan le dijo: “Jun, estás perdiendo el tiempo; no hay luz”.

A la mañana siguiente, Duncan vio una copia de 8×10 pulgadas de su retrato y se sorprendió de la nitidez y calidad. Le pregunto a Jun: “¿Puedo ver tu equipo? ¿Cuál es?”.

Jun Miki le dijo que era un objetivo de Nikkor, un fabricante local que trabajaba para la compañía Nikon. Duncan nunca había oído hablar de ellos, pero le dijo a Jun: “¿Me presentarías a la gente que dirige ese lugar?”. Jun inmediatamente llamó al presidente de Nikon, Doctor Masao Nagaoka, quien estuvo encantado de reunirse con Duncan.

El encuentro.

A la cita en la planta de Nikon en Tokio acudieron Duncan y su compañero, fotógrafo de Life, Horace Bristol. Allí, los dos fotógrafos compararon sus lentes Leitz y Zeiss con las Nikkor, y concluyeron que las lentes de Nikkor eran mejores. Masao Nagaoka les entregó varios objetivos Nikkor a Duncan y a Bristol para que los siguieran probando, y Duncan empezó a usar en su cuerpo de Leica, el Nikkor 35mm f/3.5 desde entonces.

Cubriendo la Guerra de Corea.

El 25 de junio de 1950, Corea del Norte atacó a Corea del Sur en lo que sería el comienzo de la Guerra de Corea. Duncan y sus compañeros viajaron hasta Tokio desde donde cogieron el primer vuelo desde los cuarteles del general MacArthur hacía Corea. Allí permanecieron durante 8 días cubriendo las primeras etapas de la guerra.

Durante la cobertura de la guerra, Duncan montó objetivos Nikkor sobre su Leica IIIc, especialmente el Nikkor-SC 50mm f/1.5, aunque también iba provisto de un Nikkor 50mm f/1.4 y un Nikkor 135mm f/3.5.

El efecto de usar esos objetivos sobre su cámara pronto se hizo notar. La oficina de la revista Life en Nueva York rápidamente le mando un mensaje por cable después de recibir sus primeras fotografías de la guerra pensando que estaba usando una cámara de placas impresionados por la calidad que esos objetivos producían.

El ligeramente mayor rango de contraste de los objetivos Nikkor se traducía en una mejor reproducción sobre el papel que con los objetivos de Leitz que montaba Leica. El resultado era una resolución en el papel de prensa de alrededor de 80/120 líneas.

El uso de Nikon se extiende.

Por consejo de Duncan, dos compañeros suyos de Life que cubrían la Guerra de Corea, Carl Mydans y Hank Walker, también adquirieron objetivos Nikkor en Tokio. Walker también se compró una cámara Nikon S.

El primer invierno de la Guerra de Corea fue un invierno duro, con temperaturas de hasta -30ºC. Mientras muchas cámaras se congelaban a esas temperaturas y dejaban de funcionar, la Nikon S de Walker siguió funcionando y le permitió tomar sorprendentes imágenes.  El trabajo de Duncan, Walker y Mydans fue reconocido a finales de 1950 por el US Camera Annual.

Poco a poco muchos otros foto-periodistas que cubrían la Guerra de Corea se fueron pasando a los objetivos Nikkor.

Aprovechando su cercanía a la zona de conflicto, Nikon estableció un servicio de limpieza y reparación a los fotógrafos establecidos en la zona. Cuando los fotógrafos se acercaban al Club de Prensa en Tokio, un camión se acercaba todas las tardes, recogía cualquier tipo de cámara (Leica, Rolleiflex, Zeiss, …), la limpiaba o reparaba durante la noche y a la mañana siguiente los fotógrafos ya las tenían listas. Todo ello gratuitamente, cortesía de Nikon.

Las experiencias de los fotógrafos con sus cámaras en condiciones tan extremas, y ese trabajo de reparación, sirvieron a la compañía para desarrollar la Nikon F, la primera cámara reflex de la marca.

Surgimiento de la Nikon F.

Nikon se dio cuenta que las cámaras SLR ofrecían ventajas que no estaban disponibles con las cámaras de telémetro. En 1955 Nikon creó un programa para desarrollar una cámara SLR junto con el desarrollo de las Nikon SP y S3 como sucesoras de la S2. Nikon se basó en el cuerpo de la SP / S3 para configurar el cuerpo de la Nikon F usando el mismo diseño para el obturador, la palanca de enrollamiento del carrete y otros componentes. El diseño del visor, el pentaprisma y la zona del espejo fue nuevo. Para acoplar los objetivos, optó por un encaje de bayoneta a contrario de otras marcas que usaban un acoplamiento de rosca. Eso hizo que el cambio de objetivos fuese más rápido. (Nikon ha mantenido ese tipo de acoplamiento hasta nuestros días).

El éxito obtenido en los primeros años de la Guerra de Corea hizo que prácticamente todos los  foto-periodistas utilizaran sus modelos durante ese conflicto y en la Guerra del Vietnam que vendría después.

Los siguientes trabajos de Duncan.

Después de la Guerra de Corea, Duncan estuvo fotografiando la Guerra de Vietnam, trabajando siempre a pleno tiempo para la revista Life cubriendo también los conflictos en Turquía, África, Europa del Este y el Oriente Medio.

A lo largo de su ajetreada vida, Duncan ha publicado 28 libros, 6 de los cuales dedicados a Picasso, a quien tenía como vecino y amigo cuando estableció su residencia en París.

Gran parte de su obra presenta imágenes de los conflictos armados, pero también personajes de la vida política como Nixon o la familia real Saudí.

Aunque mayormente ha trabajado en blanco y negro, también ha conseguido muy buenas fotografías en color.

El trabajo de Duncan ha sido amplio y variado, aunque siempre cargado de mucho impacto visual, tratando de captar el carácter de las personas y su lado más intimo.

La llamada que cambió la historia de Nikon, (y de la fotografía).

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